バイオプラスチックの環境負荷は?ナショナルジオグラフィックで専門家が意見

 プラスチックの代替品として、「バイオプラスチック」が注目されている。

 頭に「バイオ」と付くと地球に優しい製品のようだが、果たしてバイオプラスチックは環境問題に有効なのか? 石油由来のプラスチックと同じように便利に扱えて、かつ環境への負荷が少ない材料なのだろうか?

 バイオプラスチックとは単に、石油からではなく、植物などの生物由来原料から作られたプラスチックのことで、英語ではバイオベースプラスチックと呼ばれることも多い。こうしたプラスチックには、トウモロコシやサトウキビのような植物の成分からつくられるポリ乳酸(PLA)や、微生物が合成するポリヒドロキシアルカン酸(PHA)などがある。PLAはエタノールなどと同様に大規模工場で生産されるため、価格も安価で、ボトルや食器、繊維製品などに広く使われている。

【炭素排出削減には有効か】

 「バイオベースプラスチックについての議論は、カーボンフットプリントの削減に関するものです」とバイオプラスチックを研究する米ミシガン州立大学の化学工学者ラマニ・ナラヤン氏は言う。

 世界の石油の約8%がプラスチック製造に使われている。バイオプラスチックを推進する人々は、この石油使用量を削減できることが、バイオプラスチックの大きな利点であると語ることが多い。この議論は、「バイオプラスチックを廃棄することで放出される炭素は、植物が成長する際に吸収した炭素を循環させているだけ」という考えに基づいている。つまり化石燃料を使うプラスチックに比べて植物由来のプラスチックのほうが、炭素の循環にかかる時間が短いため、大気中の二酸化炭素濃度への影響、ひいては地球温暖化に対する影響が少ないという考えだ。

「もう1つ有効とされる点は、植物バイオマスが再生可能だということです」とナラヤン氏は話す。「植物は世界中で栽培できるのに対し、石油が産出するのは一部の地域だけです。バイオプラスチックは地方の農業経済を支えています」

 バイオベースプラスチックの評価には多くの要素を考慮に入れる必要があると、ジョージア大学の環境工学者で、ナショナル ジオグラフィックのエクスプローラーでもあるジェナ・ジャムベック氏は言う。「どこで栽培するのか? どのくらいの土地を使うのか? どのくらいの水が必要か? というようなことです」

【海での分解はしない】

 廃棄されたバイオプラスチックの処理方法は3通りが考えられる。埋め立て処分にするか、石油由来プラスチックと同様にリサイクルするか、堆肥化処理(コンポスト化)するかのいずれかである。

 多くのバイオプラスチックは生分解性をもつため、堆肥化が可能だ。ただし堆肥化には、バイオプラスチックを十分高温にして、微生物が分解できるようにする必要がある。十分に加熱せずに、土に埋めたり家庭用堆肥化容器に入れたりしても、短期間では分解されない。バイオプラスチックが海に流れ込んでも、結末は石油由来プラスチックと同じだ。分解に何十年もかかるため、細かく砕けマイクロプラスチックになり、海洋生物を危険にさらすことになる。

「PLAはバイオプラスチックですが、流出しても海では生分解が起きません」とジャムベック氏は話す。「石油由来プラスチックとなんら変わりません。処理場で堆肥化できますが、もし町に処理場がなければ、なんの意味もないのです」

 
【「環境に良い」という気持ちにはなるが】

「堆肥化可能なプラスチックというアイデアは、特にシアトルのような地域では、とても面白いと思いましたが、結局はそれを使う人間次第なのです」と、ロンリー・ホエールの常任理事を務めるデューン・アイブス氏は語る。

 適切な堆肥化インフラと消費者のノウハウがなければ、バイオプラスチック製品は、「グリーンウォッシュ」の一例に成り果ててしまう、と同氏は付け加える。グリーンウォッシュとは、あたかも環境に配慮している製品であるかのように消費者を誤解させる場合に、環境活動家が使う造語である。

「バイオプラスチック製品を買うと、環境に良い製品を買っているような気持ちになりますが、きちんとした設備やシステムが整っていないのが現状です」と同氏は話す。

 現状、堆肥化処理場はまったく足りておらず、バイオプラスチックは、海に流入するプラスチックの削減にほとんど役に立っていないと環境保護の活動家は言う。

 環境系非営利団体「ロンリー・ホエール」は2017年にシアトルでプラスチック製ストロー禁止運動を実施するなど、プラスチック問題に取り組んでいる。この取り組みの一環として同団体では、代替品としてバイオプラスチック製ストローを推奨すべきかを検討した。その結果、地元企業は堆肥化容器を持っていても、実際にそれを使ってバイオプラスチック製品を堆肥化したことはほとんどない、ということがわかった。

※写真はイメージ

バイオプラスチックは環境に優しいって本当?


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THINK WASTE 編集部

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